BIG JAY McNEELY 1927-2018

”…The repeated rhythmic figure, a screamed riff, pushed in its insistance past music. It was hatred and frustration, secrecy and despair. It spurted out of the diphthong culture, and reinforced the black cults of emotion. There was no compromise, no dreary sophistication, only the elegance of something that is too ugly to be described, and is diluted at the agent´s peril. All the saxophonists of that world were honkers, Illinois, Gator, Big Jay, Jug, the great sound of the day. - - - McNeely, the first Dada coon of the age, jumped and stomped and yowled and finally sensed the only other space that form allowed. He fell first on his knees…” - från LeRoi Jones´ novell The Screamers.

91 år blev ”The Deacon”, hans smeknamn ända sedan låten ”The Deacon´s hop” 1948 – och han körde ända in i kaklet. Jag vill minnas uppgifter om spelningar i Europa för ett eller två år sedan. Vår nyligen avlidne kamrat Jörgen Sandin lobbade en svensk arrangör för att ta hit Big Jay 2018! 2017 kom CDn ”Blow Blow All Night Long” med Bloodest Saxophone feat. Big Jay McNeely; inspelat live i Japan (2015?). Jag såg uppgifter på nätet att en CD, där McNeely sjunger blues, planerats för utgivning hösten 2018. Ett fenomen till musiker och människa, kort sagt.

Han föddes som Cecil James McNeely i Los Angeles. En äldre broder spelade saxofon och James tog efter. Så småningom, i Big Jays band, blev det ombytta roller; brodern Bobs instrument blev barytonsax. Till en början spelade Jay jazz, och Illinois Jacquets 64-takter långa solo i Lionel Hamptons inspelning av ”Flying home” blev hans stora inspirationskälla. I slutet av 1940-talet blev Big Jay med i Johnny Otis Orchestra och medverkar på inspelningar med Little Esther, The Robins etc. Under 10 år turnerade Big Jay hårt med sina Blue Jays, och det kan inte nog betonas hans showmanship, bl a började han redan 1952 göra entré i nersläckta salonger med en illuminerad sax (glödlampor fästa på instrumentet). Han var en av de första ”honksaxofonisterna”. När rock´n´rollen började vattnas ur i slutet 1950-talet sjönk dock intresset för de hårdrockande och illtjutande herrarna och damerna.

Big Jay McNeely Los Angeles 1980 Erik Lindahl
Foto: Erik Lindahl

1959 slog det trots allt till igen och McNeely fick sin största hit, ”There´s something on your mind”, en ballad som passade in i den rådande trenden. Så här berättade Big Jay för oss fyra svenskar (bl a ovannämnde Jörgen Sandin), när vi besökte honom i bostaden i Los Angeles 1980. Då levde han ett lugnt liv, jobbade på posten sedan många år och spelade lokalt på helgerna, och blev mäkta förvånad när vi ringde honom. ”Det gick inte så bra längre. Uppe i Seattle spelade jag in en låt hemma i källaren hos en kille jag kände. Det var en låt jag trodde på, ´There´s something on your mind´. En ung grabb skrev den hemma hos min fru (vid den tiden sångerskan Jackie Day) och jag köpte låten av honom. Jag tog en tape runt till alla skivbolagen och alla sa: ´Oh yeah, but…´. Så jag visste att Hunter Hancock (en känd disc-jockey) skulle starta ett skivbolag (Swingin´), så jag tog den dit och han tog den.” (Intervju i Jefferson nr 64.) Bandets sångare Little Sonny Warner sköter det vokala. Många, många har spelat in den låten under årens lopp. Big Jays inspelning låg fantastiska 25 veckor på Billboards R&B-lista.

Efter den hitten fortsatte turnerandet några år till. 1963 kom den smått kultförklarade LPn ”Big Jay McNeely Recorded Live At Cisco´s” (Warner Bros.), men sedan lade han ned karriären som professionell musiker och började, som sagt, jobba på posten. 1983 gjorde dock Big Jay några spelningar som uppmärksammades stort av L.A. Weekly. Han inviterades till London och sedan var han tillbaks på scenen igen med en rad skivinspelningar i Europa och på sitt eget Big J Records. Long live Big Jay McNeely! Fast i Moreno Valley, Kalifornien, tog livet slut den 16 september 2018. Dödsorsaken var prostatacancer.

Skriv ut