Cleveland, Rev James #70

James Cleveland and the Southern California Community Choir

Det närmar sig midnatt denna majkväll 1980 i Oakland, California. i I kyrkan Center Of Good Hope har vi i drygt fyra timar lyssnat till olika solister, grupper och körer. Fantastiska röster, oemotståndlig rytm, otrolig stämning. En stämning som varit på topp hela tiden, från det att en försângare stampade igång "I was glad when they said unto me, let us go to the House of the Lord", och med en publik som deltagit med både kropp och själ. Jublande, handklappande och spelande på diverse rytminstrument. En till hudfärgen genomgående svart publik. Grånade herrar i svarta kostymer. Damer i blonmiga vardagsklänningar. Damer i päls, tonårsflickor i T-shirt och jeans. Yngre damer och deras kavaljerer senaste "hip" mode.

Men trots allt börjar fotstampsmusklerna att protestera och sittmjukdelarna att bli möra. Men så - kvällens huvudattraktion, sångaren, sångskrivaren, arrangören, korledaren och grundaren av
Gospel Singers Workshop of America, "The King of Gospel", presenteras. Den väldiga kören Southern California Community Choir paraderar in, trycker ihop sig for att få plats på podiet och
börjar sjunga. En kraftig, satt man med en enorm pondus dirigerar med en sparsamhet i rörelserna som skulle gjort Count Basie avundsjuk. Orgel, piano, bas och trunrnor håller en stadig rytm. Den oerhört välövade och disciplinerade , men ändå fria och spontana kören väver komplicerade melodi_ och rytrrmönster ovanpå. Den kraftige mannen greppar solistmikrofonen. Med en oerhört varm, kraftfull, uttrycksfull men skrovlig röst tar Rev. James Cleveland ton och har i sarrrna ögonblick kör, musiker, publik, ja hela världen i sin hand så totalt, så fullständigt.

James Cleveland föddes 1932 i gospelns huvudstad, Chicago. Där lärde han av gospelpionjärerna det väsentligaste, nämligen att bygga upp en musikalisk och känslomässig stämning. Till detta lade han en kärv, skrovlig röst kryddad med falsett. En röst som inte har vad man i allmänhet räknar som skönhet. Men den var bärande och stark, fylld av själ och liv.

Under barndomen sjöng Cleveland sopran i Pilgrim Baptist Church under Thomas A. Dorseys ledning. Som artonåring blev han pianist i gruppen Gospelaires och efter gruppens upplösning blev
han en av Roberta Martin Singers, I mitten på 1950-talet började han komponera och arrangera for Roberta Martin. Sånger som var enkla, lätta att lära, men med ännu mera rytm än andra sångskrivares alster och dessutom kryddade med bluesriff.

Cleveland har genom åren varit med i en mängd olika grupper, både som pianist, sångare och ledare. I mitten av 50-talet och några år framåt var han, från och till, med i Caravans, Meditation Singers och the Gospel All Starsof Brooklyn. Med Caravans hade han framgång bl a med "The solid rock" och “The old time religion", med All Stars gjorde han "Lord, remember me" och en gammal Spiritual, "Meeting tonight", I början av 60-talet hade han i the Gospel Chimes (en grupp bestående förutom Cleveland av Dorothy Norwood, Lee Charles, Claude Timmons och Jessy Dixon) äntligen sångare som förstod och kunde ge rättvisa åt hans avancerade musikaliska idéer och visioner.

1960 sjöng James Cleveland in "The love of God" (en gammal Soul Stirrers-låt) tillsammans med the Voices of Tabernacle. Sången var i sig själv närmast en "sirapsballad", men körens dynamiska och mäktiga bakgrund kontrasterar effektfullt mot Clevelands själfulla solo. "The love of God" blev en enorm framgång och James Cleveland blev en av gospelmusikens huvudattraktioner. Solister började ta efter Clevelands sângstil och gester. Körer, framför allt de med huvudsakligen yngre medlemmar vilka "hängde med" i Clevelands moderna stil och rytm, började bli mycket populära.

James Cleveland skrev kontrakt med Savoy Records. Hans första plattor med All Stars och Gospel Chimes sålde hyfsat. Sedan beslöt Savoys Fred Mendelsohn att kombinera Cleveland med en kör från Nutley i New Jersey, the Angelic Choir. Cleveland hade på, den tiden sin egen grupp, Cleveland Singers, där den unge organisten Billy Preston (1) ingick. Kombinationen av kören, Billv Prestons orgeloch Clevelands uttrycksfulla, emotionella sång, recitation, predikande, mässande blev en enorm framgång, och Cleveland och Angelic Choir kom att göra tio LP-skivor, samtliga framgångsrika. Den tredje LP:n man gjorde tillsammans innehöll bl a sången "Peace be still" och blev en fantastisk framgång med över 800.000 sålda exemplar till en uteslutande svart publik. Clevelands skivor säljer genomgående, med gospelmått mätt, stora upplagor. En gospel-LP med 5.000 sålda ex ar en klar ”hit”. James Clevelands skivor säljer åtminstone 50,000 exemplar!

"James Cleveland har blivit giganten", berättar Savoys Fred Mendelsohn, intervjuad av Arnold Shaw. ”Den verklige King of Gospel. Det finns ingen större, Och vi har nu omkring fyrtio LP-skivor med honom. Han presenterar också nya artister. På plattan sjunger han en av sångerna och överlåter resten åt den nya artisten. Förhållandet att James Cleveland 'ar med på skivan säljer denna och introducerar därigenom en ny förmåga, Sedan gör vi en uppföljare med den nye artisten enbart. Vi gör inte mycket reklam. Man skickar de nya skivorna till radioskivprataren och väntar. Ibland händer det inget på sex månader, men sedan kan den fortsatta att sälja i sextio år!" (2)

"Hans namn har en väldig dragningskraft på grund av att han är så stor skivartist", säger gospeldiscjockeyn James Burton, Oakland. ”Varje gång han släpper ut en skiva går folk rakt in i affären och köper skivan utan att ens be att få lyssna på den. Har den 'James Cleveland' på omslaget, måste man köpa den! Och detta beror på att han är omtyckt,att han är så pass populär. Därför ser man också en mängd skivor komma ut med titeln 'James Cleveland presents...'. Själv gör han kanske bara en låt på skivan, men han introducerar dessa grupper därför att han känner att de har förutsättningar, när jag träffade honom for några år sedan frågade jag om detta och han sa då: 'När folk ser mitt namn utanpå, köper de för det mesta skivan. Det ger gruppen eller kören en chans att bli hörda och synas en del"' (3)

Förutom skivorna med Angelic Choir har Cleveland spelats in med flera andra grupper och körer. Han kom att bosätta sig i Los Angeles, där han l969 var med att organisera Southern California Community Choir, en disciplinerad men djärv kör. Koren och Cleveland kom att nå en bredare publik nar souldrottningen Aretha Franklin spelade in gospel-LPzn "Amazing grace" tillsammans med just James Cleveland och Southern California Community Choir (4). Annars vad det gäller vidare berömmelse är James Cleveland ett typiskt fall. Bland de vita i USA, och här i Europa, är han i det närmaste totalt okänd, trots hans enorma betydelse inom gospelmusiken. Som gospelsångare - ja, som sångare inom alla kategorier - sångskrivare, arrangör och körledare är han helt unik och måste anses vara (åtminstone) 60-talets främste profil inom gospelmusiken. Och många anser honom fortfarande vara den störste.

Pâ senare år är det främst genom Gospel Singers workshop Convention som Cleveland kommit att betyda väldigt mycket. Här samlar man årligen de främsta yngre gospelmusikerna, sångarna och körerna till undervisning, inspiration och framför allt sång. "I början av 1960-talet framstod James Cleveland som den mest betydelsefulle gospelartisten, sångskrivaren m m", säger James Burton. “Hans organisation, Gospel Singers workshop, har betytt ofantligt mycket. 940.000 personer från hela landet samlas när de har konferens. Då jobbar man med körövning, utbildning av solister, grupper, instrumentalister. Och körer som Cleveland anser är bra, men som aldrig fått en chans att synas eller höras, får möjlighet att framträda där." (6)

Anmärkningar etc

1) Billy Preston har sedan dess haft en skiftande karriär som musiker. Han har spelat åt och turnerat med Ray Charles, Rolling Stones och Beatles (spelar bl a på Beatles LP och film "Let it be"). Sedan senare delen av 70-talet har han haft framgångar även som soloartist (kanske framför allt i duett med Syreeta i "WITH VOU I'M BORN AGAIN"). Men han har även spelat in ett par gospel-
LP, "BEHOLDE" och "UNIVERSAL LOVE" (Myrrh 1070 och 1080).

2) Citat ur "Honkers and shouters" av Arnold Shaw, Collier Books, New York.

3) James Burton, Oakland. Egen intervju 1980.

4) "AMAZING GRACE", Aretha Franklin (Atlantic SD 2-906).

5) Se not 3!

Förutom ovan nämnda källor har framför allt Tony Heilbuts "The Gospel Sound" anlitats.

Taggar: Internationella artister

Skriv ut